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Núcleo de la Tierra tiene otra capa

Se ha descubierto lo que puede ser una nueva capa en el núcleo de la Tierra, aparte de la interna y externa, geocientíficos han revelado. Este descubrimiento podría ayudar a resolver los misterios del campo magnético del planeta.

El núcleo de la Tierra está compuesto principalmente de hierro, dividida en un centro sólido interno de alrededor de 2.440 kilómetros de ancho cubierto por una capa líquida externa de 2.250 km de espesor. A pesar de que la mayor parte de la base es de hierro, los investigadores sabían que también contenía una pequeña cantidad de elementos más ligeros como oxígeno y azufre.

A medida que el núcleo interno se cristalizo en el tiempo, este proceso expulso la mayor parte de estos elementos ligeros, que luego migraron a través del núcleo externo líquido. Ahora geólogos creen que han detectado todos estos elementos concentrados en la parte más externa del núcleo.

Para investigar el núcleo, los investigadores monitorearon las ondas sísmicas que viajaron a través de la capa externa. Las ondas fueron generadas por terremotos en América del Sur y el suroeste del Océano Pacífico y se registraron con las matrices de sismómetros en Japón y el norte de Europa. Las velocidades de las ondas sísmicas que viajaron a través del núcleo exterior a diferentes profundidades sugieren que su composición no sigue siendo la misma hasta el final. En cambio la parte más alta, a unos 300 km del límite, consiste en un 5 por ciento de elementos ligeros.

Estos hallazgos podrían ayudar a resolver los misterios sobre el campo magnético de la Tierra. “Un problema persistente es como ha seguido en marcha desde hace tres mil millones de años”, expresó George Helffrich, un geólogo y sismólogo de la Universidad de Bristol en Inglaterra. Se piensa que la rotación del núcleo de la Tierra da poder al campo magnético que rodea el planeta.

La solución más plausible es la expulsión de los elementos ligeros del núcleo interno liberados en lo que se llama energía potencial gravitatoria. A medida que el líquido más ligero sube, imparte la energía necesaria para impulsar hacia abajo el metal en el núcleo, que a su vez ayudó a mantener el campo magnético en ejecución. “Eso encaja con el perfil de velocidad de las ondas que observamos”, dijo Helffrich.

Terremotos futuros darían mejores observaciones de esta estructura exterior recién descubierta. Las nuevas redes sísmicas en China, India o EE.UU. proporcionarían conjuntos de datos aún más grandes.

 

Capa del núcleo compuesta por elementos ligeros resolvería dudas sobre el campo magnético de la Tierra.

Descubren Oxígeno en Rhea

La sonda Cassini de la NASA ha recolectado oxígeno durante un vuelo a baja altura sobre la helada luna de Saturno, Rhea. Esta es la primera vez que se ha detectado el gas directamente en otro mundo ya que hasta ahora, restos de oxígeno sólo se habían visto en los planetas y sus lunas indirectamente, utilizando el telescopio espacial Hubble y otras instalaciones importantes.

Sin embargo instrumentos a bordo del Cassini revelaron una fina atmosfera de oxígeno y de dióxido de carbono que se sustenta por partículas de alta energía que chocan contra la superficie en la luna y que levantan los átomos, moléculas y iones. El dióxido de carbono puede provenir de hielo seco atrapado en la Rhea. Otra fuente podría ser los materiales ricos en carbono depositado por pequeños meteoros que han bombardeado la superficie.

“La compleja química que implica el oxígeno puede ser bastante común en todo el sistema solar e incluso nuestro universo”, dijo Ben Teolis, jefe del equipo de Southwest Research Institute en San Antonio, Texas. “Tal química podrían ser un prerrequisito para la vida. Pero datos de la Cassini indica que Rea es demasiada fría y carente de la necesaria agua líquida para sustentar la vida tal como la conocemos.”

La atmosfera de Rhea la hace única en el sistema de Saturno. Sólo Rhea y Titán, las lunas más grandes de Saturno, tienen masa suficiente para mantener una atmósfera con su gravedad. Titán, sin embargo, tiene una atmosfera de nitrógeno y metano muy gruesa con poco dióxido de carbono y oxígeno. En cambio, de acuerdo a los instrumentos a bordo de la Cassini, cada metro cúbico de la atmósfera de Rhea contiene alrededor de 50 mil millones de moléculas de oxígeno y 20 mil millones de moléculas de dióxido de carbono.

Rhea (la más grande) y Epimeteo, lunas de Saturno.


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