Revierten proceso de envejecimiento en ratones

Científicos de Harvard se sorprendieron cuando presenciaron un cambio dramático en ratones envejecidos. Ahora creen que podrían ser capaces de regenerar órganos humanos. Con esto se pretende dar un paso más para poder revertir el proceso de envejecimiento mediante el rejuvenecimiento de órganos desgastados.

El tratamiento experimental desarrollado por investigadores del Instituto del Cáncer Dana-Farber del Harvard Medical School, transformaron ratones viejos y débiles en animales sanos mediante la regeneración de su cuerpo. La recuperación sorpresiva de estos animales ha despertado las esperanzas entre los científicos de que es posible lograr una hazaña similar en los seres humanos o al menos ralentizar el proceso de envejecimiento.

“Lo que vimos en estos animales no es una desaceleración o estabilización del proceso de envejecimiento, hemos visto un cambio dramático y que fue inesperado. Si servirá para aumentar la longevidad es una pregunta que todavía no estamos en condiciones de responder.” Expreso Ronald DePinho, quien dirigió el estudio.

El proceso de envejecimiento es poco conocido, pero los científicos saben que es causada por muchos factores. Partículas altamente reactivas conocidas como radicales libres se producen naturalmente en el cuerpo y provocan daños a las células, mientras que el tabaquismo, la luz ultravioleta y otros factores ambientales contribuyen al envejecimiento.

El grupo de Harvard se centró en un proceso llamado acortamiento de los telómeros. La mayoría de las células del cuerpo contienen 23 pares de cromosomas, que portan nuestro ADN. En los extremos de cada cromosoma hay una tapa protectora llamada telómero. Cada vez que una célula se divide, los telómeros se cortan, hasta que finalmente dejan de funcionar y la célula muere o entra en un estado de suspensión llamada “senectud”. El proceso está detrás de gran parte del desgaste natural asociado al envejecimiento.

En Harvard, se criaron ratones manipulados genéticamente que carecían de una enzima llamada telomerasa que impide que los telómeros se acorten. Sin la enzima, los ratones envejecieron de forma prematura y sufrieron dolencias, incluyendo un pobre sentido del olfato, un cerebro pequeño, infertilidad e intestinos y bazo dañados. Pero cuando DePinho dio a los ratones inyecciones para reactivar la enzima, se repararon los tejidos dañados y revirtió los signos del envejecimiento. Después de un mes de tratamiento mostraron una recuperación importante, incluyendo el crecimiento de nuevas neuronas en el cerebro.

Repitiendo el truco en los seres humanos será más difícil. Los ratones hacen telomerasa durante toda su vida, pero la enzima se apaga en los humanos adultos, impidiendo que las células crezcan fuera de control y se convierta en cáncer. El aumento de los niveles de telomerasa en las personas podría retrasar el proceso de envejecimiento, pero hace que el riesgo de cáncer se dispare. Aunque ninguno de los ratones de Harvard desarrollaron cáncer después del tratamiento. DePinho dijo que el tratamiento podría ser seguro en los seres humanos si se otorga periódicamente y sólo a las personas más jóvenes que no tienen grupos pequeños de células cancerosas ya viviendo, desapercibidas, en sus cuerpos.

El equipo está ahora investigando si se extiende la vida útil de los ratones o les permite llevar una vida saludable en la vejez. Una terapia contra el envejecimiento podría tener un impacto dramático en la salud pública mediante la reducción de la carga de problemas de salud relacionados con la edad, tales como la demencia, accidentes cerebrovasculares y enfermedades cardíaca, para así prolongar la calidad de vida de una población cada vez más envejecida.

 

Reactivación de la enzima telomerasa dio lugar a la reparación de tejidos dañados y revertió los signos del envejecimiento.

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