Descubren Oxígeno en Rhea

La sonda Cassini de la NASA ha recolectado oxígeno durante un vuelo a baja altura sobre la helada luna de Saturno, Rhea. Esta es la primera vez que se ha detectado el gas directamente en otro mundo ya que hasta ahora, restos de oxígeno sólo se habían visto en los planetas y sus lunas indirectamente, utilizando el telescopio espacial Hubble y otras instalaciones importantes.

Sin embargo instrumentos a bordo del Cassini revelaron una fina atmosfera de oxígeno y de dióxido de carbono que se sustenta por partículas de alta energía que chocan contra la superficie en la luna y que levantan los átomos, moléculas y iones. El dióxido de carbono puede provenir de hielo seco atrapado en la Rhea. Otra fuente podría ser los materiales ricos en carbono depositado por pequeños meteoros que han bombardeado la superficie.

“La compleja química que implica el oxígeno puede ser bastante común en todo el sistema solar e incluso nuestro universo”, dijo Ben Teolis, jefe del equipo de Southwest Research Institute en San Antonio, Texas. “Tal química podrían ser un prerrequisito para la vida. Pero datos de la Cassini indica que Rea es demasiada fría y carente de la necesaria agua líquida para sustentar la vida tal como la conocemos.”

La atmosfera de Rhea la hace única en el sistema de Saturno. Sólo Rhea y Titán, las lunas más grandes de Saturno, tienen masa suficiente para mantener una atmósfera con su gravedad. Titán, sin embargo, tiene una atmosfera de nitrógeno y metano muy gruesa con poco dióxido de carbono y oxígeno. En cambio, de acuerdo a los instrumentos a bordo de la Cassini, cada metro cúbico de la atmósfera de Rhea contiene alrededor de 50 mil millones de moléculas de oxígeno y 20 mil millones de moléculas de dióxido de carbono.

Rhea (la más grande) y Epimeteo, lunas de Saturno.

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