“Exo-Tierra” parte 2

Un equipo de cazadores de planetas liderado por astrónomos de la Universidad de California en Santa Cruz, y el Carnegie Institute de Washington han anunciado el descubrimiento de un planeta, orbitando una estrella a una distancia que lo sitúa en el centro de la “zona habitable o ricitos de oro”  donde el agua líquida podría existir en la superficie del planeta. De confirmarse, este sería el exoplaneta más parecido a la Tierra descubierto hasta ahora y con una gran posibilidad de albergar vida.

El descubrimiento consistió en dos nuevos planetas alrededor de la estrella enana roja Gliese 581 situada a 20 años luz de distancia de la Tierra en la constelación de Libra, lo cual se elevaría a seis, el número total de planetas conocidos alrededor de esta estrella, y lo convertiría en la mayor cantidad de estos cuerpos descubiertos hasta ahora en un sistema planetario diferente a nuestro propio sistema solar.

El planeta que llama la atención es Gliese 581g, con una masa de tres a cuatro veces mayor a la de la Tierra y un periodo orbital de poco menos de 37 días. Su masa indica que sea probablemente un planeta rocoso con una superficie definida y que su gravedad sería más o menos igual o ligeramente superior a la de la Tierra suficiente para mantener la atmósfera.

El planeta está sujeto a la estrella, lo que significa que un lado está siempre de cara a la estrella y con luz del día continuamente, mientras que el lado opuesto de la estrella está en una oscuridad perpetua. La zona más habitable en la superficie del planeta sería la línea entre la sombra y la luz (conocido como el “terminator”). Los investigadores estiman que la temperatura media de la superficie del planeta está entre -31 a  -12 grados centígrados, disminuye hacia el lado oscuro y aumentando hacia el lado de la luz.

Dado el número relativamente pequeño de estrellas que han sido cuidadosamente supervisado por los cazadores de planetas, este descubrimiento ha llegado sorprendentemente pronto. “El hecho de que hemos sido capaces de detectar este planeta tan rápido nos indica que los planetas cercanos como este deben ser un proceso común”, dijo Steven Vogt, profesor de astronomía y astrofísica de la UC Santa Cruz. “Tuvimos planetas en ambos lados de la zona habitable – una muy caliente y otra muy fría – y ahora tenemos uno en el centro que es justo”

Los resultados se basan en 11 años de observaciones en el Observatorio W. M. Keck en Hawai. “Técnicas avanzadas en combinación con los tradicionales telescopios siguen liderando la revolución de exoplanetas”, menciono Paul Butler del Carnegie Institution. “Nuestra capacidad de encontrar mundos potencialmente habitables es ahora limitado sólo por el tiempo de nuestros telescopios.”

Hay que recordar que hace poco se descubrió un sistema solar parecido al nuestro, y todo indica que noticias como esta serán cada vez más comunes.

Nuevo sistema solar descubierto

Gliese 581/Lynette Cook

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